for the abolition of penitentiaries and other prisons
(from a German perspective)

1. Abolitionism is the radical rejection of institutions deemed inhuman

An abolitionist stance finds its expression in the demand to do away with institutions, which turn human beings into enslaved, despicable, worthless creatures. Examples were and are, the demand to abolish slavery, torture, or the death penalty. The more or less complete elimination of the institutions mentioned has encouraged us to include one more institution in this abolitionist program. The present manifesto concentrates on the deprivation of liberty as a punishment. However, it also calls punishments as such into question .

2. Penitentiaries should be abolished

The placement of people in prisons as a punishment is both unnecessary and inhuman.  The demand to abolish prisons can therefore be heard increasingly also in the German-speaking world . Among the most important reasons for this demand are the following:

  • the placement in penitentiaries violates elementary human rights. It entails forced labour, forced celibacy, forced poverty et cetera;
  • in addition penitentiaries are counterproductive, in that they contribute to labeling the imprisoned persons as dangerous, useless, not trustworthy et cetera;
  • imprisonment has undesirable side effects (co-punishment of others, especially children and partners)
  • deprivation of liberty also aggravates the living conditions, into which prisoners are released (e.g. difficulty to find employment, accomodation; general social declassation).
  • the existence of penitentiaries nurtures the illusion that through imprisonment criminality can be reduced and the solution of social problems can be achieved.

3. Their reduction should be initiated right now

The abolition of penitentiaries is a long-term project, but their reduction should be started right now. The following types of prison sentences and forms of imprisonment can serve as a starting point:

  • imprisonment for failure to pay a fine should be abolished as soon as possible and without a substitute punishment; fines can be enforced exclusively by means of private law;
  • imprisonment as a punishment should be outlawed for juveniles; it can be replaced by measures of  youth welfare;
  • life-time imprisonment should be recognized as an inhuman measure and abolished (and replaced by determinate sentences);
  • closed prison regimes should, as a rule, be replaced by open ones;
  • conditions in the remaining types of closed prison institutions should be made to „approximate as closely as possible the positive aspects of life in the community“ (European Prison Rules Nr. 5), e.g. residential buildings rather than cell blocks.

4. Other types of incarceration should also be avoided

Deprivation of liberty should be avoided as much as possible also for other goals than for punishment. Arguments as those against penitentiaries are usually also valid against other forms of deprivation of liberty. In particular, we should avoid that penitentiaries continue to exist under other names („forensic institutions“, „security internment“, „administrative detention“ et cetera). We should specifically demand

  • the abolition of  immigration detention;
  • the avoidance of pre-trial detention as much as possible (in favour of social pledges et cetera);
  • the introduction of a legal presumption of non-dangerousness to avoid „precrime“  imprisonment.

5. Alternatives for dealing with „crime“ are available

The concept of „crime“ covers highly different types of socially unwanted behavior. The reaction to them has to take account of these differences and should not overlook , that we are dealing with, both legislatively and judicially, with selective processes of criminalization . In some cases, a regulation completetly outside the criminal law is called for (e.g. for the complete field of drug offences, for shoplifting and for fare evasion). But even in cases, in which a prison sentence is still deemed necessary, there should always be the possibility to suspend it in favour of more meaningsful alternatives, e.g.:

  • job placement services instead of punishment
  • job training instead of punishment
  • assisted living instead of punishment
  • probation supervision instead of punishment
  • therapy instead of punishment
  • insurance instead of punishment
  • reconciliation instead of punishment
  • reparation instead of punishment.

6. Punishment is not necessary, incarceration even less so

Prisons are not necessary to deal with the needs of victims and/or offenders. Eventually, alternatives to criminal justice like restorative justice, transformative justice et cetera should be developed .


(1) This is an English translation of a manifesto published 2019 in German on the Wepage
Our model was the manifesto published by Livio Ferrari/Massimo Pavarini: No Prison Manifesto (; in seven languages). The present manifesto is based on an article entitled „No Penitentiaries“, published by Johannes Feest und Sebastian Scheerer in the collection No Prison, edited by Massimo Pavarini/Livio Ferrari, Capel Devi 2018,
It was refined by several discussions with likeminded friends. Final editing: Johannes Feest.

(2) For the international development of abolitionism see Michael Coyle/David Scott (eds..) International Handbook of Penal Abolitionism. Routledge, Taylor, Francis 2020

(3) Johannes Feest: Ist Freiheitsentzug als Sanktionsmaßnahme im 21. Jahrhundert noch zeitgemäß? Vortrag anlässlich der 300-Jahrfeier der JVA Waldheim. In: Sächsisches Staatsministerium der Justiz (Hrsg.) Vollzug für das 21. Jahrhundert. Baden-Baden: Nomos 2019, 33.
Thomas Galli: Die Schwere der Schuld. Berlin 2016; Ders. Die Gefährlichkeit des Täters. Berlin 2017; Ders.: Ein Gefängnisdirektor packt aus. Berlin 2019.
Rehzi Malzahn (Hrsg.) Strafe und Gefängnis. Theorie, Kritik, Alternativen. Eine Einführung. Stuttgart: Schmetterling-Verlag 2019.
Klaus Roggenthin: Das Gefängnis ist unverzichtbar! Wirklich? In: Informationsdienst Straffälligenhilfe, 26. Jg., Heft 1/2018, 20-31.
Sebastian Scheerer: Abschaffung der Gefängnisse. In: Kriminologisches Journal 3/2018, 167-177
Werner Nickolai: Plädoyer zur Abschaffung des Jugendstrafvollzugs. In: Marcel Schweder (Hrsg.) Handbuch . Beltz/Juventa: Weinheim und Basel 2015, 817-827.
Johannes Feest/Bettina Paul: Abolitionismus. Einige Antworten auf oft gestellte Fragen. In: KrimJ 2008, 6-20.
Karl Schumann/Heinz Steinert/Michael Voß (Hrsg.) Vom Ende des Strafvollzugs. Bielefeld 1989.
Helmut Ortner (Hrsg.) Freiheit statt Strafe. Plädoyer für die Abschaffung der Gefängnisse. Frankfurt 1981.

(4) See

(5) Thomas Galli: Plädoyer für eine Neuordnung des Strafrechts mit sanfter Vernunft. Vortrag auf dem Strafverteidigertag 2018.
Evangelische Konferenz für Gefängnisseelsorge (Hrsg.): Zur Zukunft des Gefängnissystems. Hannover 2017.
Christine M. Graebsch/Sven-Uwe Burkhardt: Vergleichsweise menschlich? Ambulante Sanktionen als Alternative zur
Freiheitsentziehung aus europäischer Perspektive. Wiesbaden: Springer 2015.
Helmut Pollähne: Alternativen zur Freiheitsstrafe. In: Dokumentation des 36. Strafverteidigertages, hrsg. vom Organisationsbüro des Strafverteidigertages, 2013. .
Gaby Temme: Braucht unsere Gesellschaft Strafe? Welche Alternativen gibt es im Vergleich zum deutschen Strafvollzugssystem?. In: Jens Puschke (Hrsg.) Strafvollzug in Deutschland. Berlin 2011, 37-61
Henning Schmidt-Semisch: Kriminalität als Risiko. Schadensmanagement zwischen Strafrecht und Versicherung. München 2002.

(6) Ivo Aertsen & Brunilda Pali (eds.): Critical Restorative Justice,. Richard Hart: Oxford 1917.
Leah Lakshmi Piepzna-Samarasinha und Ejeris Dixo: Beyond Survival: Strategies and Stories from the Transformative Justice Movement. AK Press: 2020

The manifesto, its formulation and demands are intended to initiate a discussion on the abolition of prisons. It is therefore of a highly provisional nature and its further development is very desirable. Participation in the discussion is possible on the discussion page.

First signed

in chronological order

  1. Johannes Feest, Jurist und Rechtssoziologe, Prof. Dr. Soz.Wiss, Bremen
  2. Christine Graebsch, Juristin und Kriminologin, Prof. Dr. jur., Dortmund
  3. Thomas Galli, Dr. jur. , Rechtsanwalt & Autor, Augsburg
  4. Gundel Berger, Juristin, Magdeburg
  5. Klaus Roggenthin, Soziologe, Dr. phil., Bonn
  6. Henning Schmidt-Semisch, Soziologe, Prof. Dr. phil., Bremen
  7. Sven-Uwe Burkhardt, Rechtsanwalt, Dr. jur., Vertretungsprof., Dortmund
  8. Sebastian Scheerer, Jurist und Soziologe, Prof. Dr. jur, Hamburg
  9. Gaby Temme, Juristin & Kriminologin, Prof. Dr. jur., Düsseldorf
  10. Christian Herrgesell, Politologe, Berlin
  11. Sevda Bozbalak, Studentin FH Dortmund
  12. Elke Bahl, Pädagogin, Bremen
  13. Otmar Hagemann, Soziologe, Prof. Dr. phil., Kiel
  14. Helmut Pollähne, Strafverteidiger, Prof. Dr. jur, Bremen
  15. Bettina Paul, Kriminologin & Sozialpädagogin, Dr. phil, Hamburg
  16. Karl F. Schumann, Soziologe, Prof Dr. phil., Berlin
  17. Michael Lindenberg, Jurist, Soziologe, Kriminologe, Prof. Dr. phil., Hamburg
  18. Christa Pelikan, Soziologin, Dr. phil., Wien
  19. Lisa Grüter, Rechtsanwältin/Fachanwältin für Strafrecht, Dortmund
  20. Gerlinda Smaus, Kriminologin und Soziologin, Prof. Dr. phil, Brno/Saarbrücken
  21. Christoph Nix, Rechtsanwalt und Theatermann, Prof. Dr. jur, Konstanz
  22. Michael Alex, Psychologe und Kriminologe, Dr. jur. Berlin
  23. Frank Winter, Diplompsychologe, Bremen
  24. Knut Papendorf, Soziologe, Prof. Dr. phil., Oslo
  25. Thomas Meyer-Falk, Aktivist und Autor, JVA (SV) Freiburg
  26. Jorge Paladines, Jurist, Doktorand Universität Bremen
  27. Heinz Cornel, Kriminologe, Prof. Dr. jur., Berlin
  28. Tobias Müller-Monning, Anstaltspfarrer und Kriminologe, Dr. theol., Butzbach
  29. Connie Musolff, Psychologin, Hamburg
  30. Stephan Quensel, Kriminologe, Prof. Dr. jur., Hamburg
  31. Dorothea Recknagel, Pfarrerin (i.R.), Freiburg
  32. Ingrid Artus, Soziologin, Prof. Dr. phil, Erlangen
  33. Peter Kirchhoff, Sozialarbeiter & Lehrbeauftragter, Dortmund
  34. Nadija Samour, Strafverteidigerin, Berlin
  35. Klaus Jünschke, Publizist und Aktivist, Köln
  36. Ulfrid Kleinert, Theologe, Prof. Diakoniewissenschaft, Dresden
  37. Werner Nickolai, Pädagoge, Prof. Straffälligenhilfe, Freiburg i.Br.
  38. Konrad Huchting, Jurist, Prof. Soziale Arbeit, Emden
  39. Rehzi Malzahn, Autorin & Restorative Justice Botschafterin, Köln
  40. Judith Holland, Soziologin, Dr. phil, Erlangen
  41. Fritz Sack, Soziologe, Prof. Dr. phil, Berlin
  42. Paul-Günter Danek, Sozialreferent, Straffälligenhilfe, Viersen
  43. Ines Woynar, Kriminologin, Prof. Dr. jur., Ludwigshafen/Rhein
  44. Eva Kerwien, Soziologin & Kriminologin, St.Augustin
  45. Marianne Kunisch, Rechtsanwältin, Nothilfe Birgitta Wolff, Murnau
  46. Katrin Feldermann, Sozialpädagogin, Prof. Dr.phil., Heidelberg
  47. Margret Kalscheuer, Justizvollzugspsychologin (i.R.), Sankt Augustin
  48. Liza Mattutat, Doktorandin und Aktivistin, Hamburg/Lüneburg
  49. Ilka Schnaars, Juristin und Kriminologin, Bremen
  50. Christoph Willms, Sozialarbeiter und Kriminologe, Köln
  51. Eva Schaaf, Pfarrerin an der JVA Köln
  52. Thomas-Dietrich Lehmann, ev. Pfarrer und Gefängnisselsorger, Berlin
  53. Heinz Sünker, Sozialpädagoge, Prof. Dr. phil., Wuppertal
  54. Josef Feindt, kath. Gefängnisseelsorger (i.R.), Krefeld/Willich
  55. Franziska Dübgen, Philosophin, Prof. Dr. phil, Münster
  56. Bärbel Knorr, systemische Therapeutin, Familientherapeutin, Berlin
  57. Thomas Trenczek, Mediator, Lehrtrainer, Dr. jur., Hannover
  58. Elke Wegner, Rechtsanwältin, Bremen
  59. Hubertus Becker, Autor, Görlitz
  60. Helmut Koch, Germanist, Prof. Dr. phil, Münster
  61. Hans-Ulrich Agster, ev. Gefängnisseelsorger, Stuttgart
  62. Andrea Groß-Bölting, Rechtsanwältin, Fachanwältin Strafrecht, Wuppertal
  63. Anais Denigot, Politikwissenschaftlerin, Bonn
  64. Volkmar Schöneburg, Rechtsanwalt, Dr. jur., Potsdam
  65. Bernd Sprenger, Dipl. Soz.päd., Berlin
  66. Katja Thane, Kriminologin und Sozialpädagogin, Dr. phil., Bremen
  67. Erich Schoeps, Außenhandelskaufmann, ehrenamtlicher Vollzugshelfer, Nanterre
  68. Lea Voigt, Rechtsanwältin, Strafverteidigerin, Bremen
  69. Olaf Heischel, Rechtsanwalt, Vorsitzender Berliner Vollzugsbeirat, Dr. jur., Berlin
  70. Britta Rabe, Grundrechtekomitee, Dr. phil., Köln.

Signed after the manifesto was published

in chronological order

  1. Christina Müller, Erziehungswissenschaftlerin, Berlin
  2. Julian Knop, Kriminologe, Freie Universität Berlin
  3. Friedrich Schwenger, Pastor, Moringen
  4. Manuel Matzke, Bundessprecher Gefangenen-Gewerkschaft/Bundesweite Organisation (GG/BO)
  5. Andre Moussa Schmitz, Aktivist, Vorsitzender Knastschadenkollektiv
  6. Josephine Furian, Pfarrerin
  7. Rudolph Bauer, Sozialwissenschaftler und Künstler, Prof. Dr. rer.pol, Bremen
  8. Richard Strodel, Diakon und Seelsorger i.R., München
  9. Mechtild Nagel, Prof. Dr., Fulda
  10. Norbert Fischbach, Krankenhauschirurg i.R. und ehrenamtlicher Betreuer von Gefangenen, Remscheid
  11. Aaron Mayer, Sozialarbeiter, Berlin
  12. Bernd Kammermeier, Kriminologe und Vorsitzender Deutsche Justiz Gewerkschaft Mecklenburg-Vorpommern, Rostock
  13. Melanie Schorsch, Kriminologin, Düsseldorf
  14. Koen Sevenants, Kinder- und Jugendpsychologe, PhD
  15. Hartmut Schellhoss, Mitarbeiter des Justizministeriums NRW i.R., Dr., Köln
  16. Bernd Belina, Geograph, Prof. Dr., Frankfurt a.M.
  17. Angelika Lang, Kriminologin, Dipl. Sozialpädagogin
  18. Christoph Schwarz, Rechtsanwalt, München
  19. Pedro M.J. Holzhey, Vorsitzender des Vereins der freien Straffälligenhilfe “SET-FREE e.V.”
  20. Marie Lagner, Juristin, Tatort Zukunft, Berlin
  21. Jan Toelle, EXIT-EnterLife e.V., Köln
  22. Mitali Nagrecha, Juristin, Aktivistin
  23. Michael Reiners, Student der Sozialen Arbeit, Dortmund
  24. Thomas von Zabern, Humanistische Union, Bremen
  25. Jenny Scholl, Soziologin & Mediatorin, Duisburg
  26. Erich Joester, Strafverteidiger, Bremen
  27. Frauke Joester-Rykena, Studienrätin i.R., Bremen
Would you like to sign the manifest? Write us! We look forward to every supporter.